De natuur vermenigvuldigt voorbeelden van camouflage waarbij dieren het uiterlijk of gedrag van een andere soort aannemen. Vaak wordt deze nabootsing gebruikt om roofdieren te vermijden, maar soms ook om prooien aan te trekken. Het Journal of Natural History beschrijft dus voor het eerst het voorbeeld van een pad die het uiterlijk van een adder imiteert!

Een geval van Batesiaanse mimiek

De twee hoofdrolspelers in dit verhaal zijn de gigantische Congo-pad, Sclerophrys channingi, en de Gabon-adder, Bitis gabonica. Het amfibie is een van de grootste in Afrika bezuiden de Sahara, waardoor het een delicatesse is voor veel roofdieren. Terwijl de slang de langste hoektanden van zijn bewind heeft en hij produceert ook de grootste hoeveelheid bekend gif. Weinig dieren die het durven te benaderen en zijn kleuren dragen, zijn zeker de garantie voor een rustig gevoel.

Kun je deze gecamoufleerde dieren vinden?

Dit lijkt de keuze van de Congo-pad te zijn: de vorm van zijn lichaam en zijn kleurpatronen zijn vergelijkbaar ... aan het hoofd van de adder van Gabon! Dit is een spectaculair geval van Panesiaanse nabootsing, een vorm van imitatie waarbij een onschadelijke soort het uiterlijk aanneemt van een andere giftige of gevaarlijke stof. Zeker, een internationaal team heeft bijna twee decennia oude exemplaren van beide soorten in het wild waargenomen (een heel moeilijk ding omdat ontmoetingen zeldzaam zijn) en onderzocht ook dieren in dierentuinen of musea. De wetenschappers konden bevestigen dat de pad de adder had nagebootst.

Links het lichaam van een jonge Congo-pad en rechts het hoofd van de adder van Gabon. De pad heeft een driehoekige vorm met een middellijn die zijn rug scheidt en zwarte vlekken die de adder oproepen. Credit: Colin Tilbury.

Een imitatie, niet alleen visueel

De pad van Congo ging veel verder in nabootsing dan louter passieve visuele imitatie. Waarnemingen melden dat hij ook, wanneer hij wordt bedreigd, een sissend geluid kan uitzenden dat bijna lijkt op dat van de adder die op het punt staat toe te slaan. Het lijkt erop dat hij ook een positie kan innemen die de kop van een slang oproept die klaar staat om te bijten, maar de enige beschrijving van dit gedrag dateert al een eeuw. Als de Congo-pad de adder van Gabon zo perfect nabootst, is het omdat deze twee soorten miljoenen jaren samen in hetzelfde geografische gebied evolueren. Beide verschenen aan het begin van het Plioceen, ongeveer 4 of 5 miljoen jaar geleden en sindsdien hebben ze elkaar niet verlaten.

Aanbevolen Editor'S Choice