Neutronensterren zijn de laatste fase in de evolutie van veel massieve sterren na hun supernova-explosie. Ze vertegenwoordigen een zeer geconcentreerde vorm van materie: de massa van een neutronenster overtreft die van de zon, voor een grootte van niet meer dan enkele tientallen kilometers straal. Bepaalde neutronensterren worden geanimeerd door een snelle rotatie en sturen met regelmatige tussenpozen radio- en X-straling de ruimte in: de astrofysici noemen ze pulsars.

De meest massieve pulsars

Het is zo'n ster die werd ontdekt dankzij de radiotelescoop van Green Bank, West Virginia, in de Verenigde Staten. De pulsar J0740 6620 bevindt zich op 4.600 lichtjaar van de aarde en heeft bijna onmogelijke eigenschappen. Een massa van 2, 17 keer die van de zon in een bol met een diameter van 20 tot 30 kilometer. Het is de dichtste neutronenster die ooit is ontdekt: een monster ter grootte van een stuk suiker dat uit deze ster wordt geëxtraheerd, zou op aarde ongeveer 100 miljoen ton wegen! Het object werd ontdekt tijdens een zwaartekrachtgolfdetectiecampagne en de massa kon worden berekend omdat het deel uitmaakt van een binair systeem; hij draait rond een witte dwerg. De analyse van de zwaartekrachtseffecten van de twee sterren maakte het mogelijk om hun kenmerken te bepalen.

Een ster die op zichzelf had kunnen instorten

Wetenschappers die hun ontdekking publiceren in het tijdschrift Nature Astronomy geloven dat deze ster bijna de massalimiet voor een dergelijke ster heeft bereikt, met een paar ton extra materiaal, het zou te dicht zijn geweest om stabiel te blijven en zou op zichzelf zijn ingestort om een ​​zwart gat te vormen. Ze hopen dat hun analyse zal helpen om dit soort objecten die nog steeds erg mysterieus zijn, beter te begrijpen.

Aanbevolen Editor'S Choice