Titan, een van de manen van Saturnus, is de tweede grootste natuurlijke satelliet van het zonnestelsel, na Ganymedes. Het is de enige bekende satelliet met een dichte atmosfeer en landschappen die doen denken aan die van de aarde met heuvels, meren en koolwaterstofrivieren. Dergelijke kenmerken betekenen dat sommige astronomen niet aarzelen om deze ster als een planeet te beschouwen.

Vele meren op het oppervlak van Titan

Deze meren op het oppervlak van Titan vertegenwoordigen een uniek kenmerk in het zonnestelsel (met uitzondering van de aarde natuurlijk). Deze ster is inderdaad de enige die stabiele vloeibare hoeveelheden op zijn oppervlak beschermt. Voornamelijk samengesteld uit methaan en in kleinere hoeveelheden van meer complexe koolwaterstoffen, wordt hun bestaan ​​vermoed sinds de passage van Voyager-sondes, in de jaren tachtig, nabij Saturnus. Maar het is de Cassini-sonde, die in 2004 het Saturnische systeem is binnengekomen, die hun grote aantal evenals de verbazingwekkende variaties van hun grootte en vorm heeft onthuld.

Sommige meren, de grootste in grootte, hebben goed gedefinieerde en duidelijke contouren. Specialisten in deze kleine ijsmaan nemen aan dat ze gevormd werden toen methaan uit regenval zich ophoopte over een gebied en het ijssubstraat en andere bodemcomponenten oploste. Grote reservoirs gevuld met deze gevormde koolwaterstof. Op aarde heeft water dezelfde effecten op de kalkhoudende oppervlakken die zogenaamde karstische meren vormen, met randen die ook goed zijn getekend.

Artist's view van het oppervlak van Titan met Saturnus op de achtergrond. Credit: iPhoto Stock, manjik

Explosies in de kelder

Tijdens haar verkenning van Saturnus en haar manen, heeft het Cassini-ruimtevaartuig natuurlijk op Titan blijven hangen om foto's te maken met machines, voor het eerst het oppervlak onthullend, meestal verborgen door een dikke laag wolken. Op deze clichés worden andere meren geïdentificeerd, kleiner en heel anders: ze hebben steile zijden van honderden meters hoog. Een beschrijving die helemaal niet overeenkomt met het karstic-model. Een internationaal team dat dit probleem heeft aangepakt, heeft een nieuw trainingsmodel voor deze methaanbereiken opgezet dat wordt gepresenteerd in Nature Geosciences .

Volgens wetenschappers worden deze meren gevormd door een explosief proces: stikstofzakken die in de ondergrond in vloeibare vorm zijn opgesloten, kunnen, overgeleverd aan Titans opwarming, verdampen en exploderen, waardoor kraters worden gevormd die vervolgens zijn gevuld door de regen van methaan. Zelfs als Titan wordt beschouwd als "glaciaal" volgens de normen van de aarde, kent het ook opwarmingsfasen die worden veroorzaakt door de ophoping van methaan (een krachtig broeikasgas) in zijn atmosfeer. Tijdens deze fasen kan de temperatuur lokaal stijgen, voldoende om de stikstof in de ondergrond te verwarmen en de vorming van explosieve kraters te veroorzaken.

Aanbevolen Editor'S Choice