Toen NASA eind juni 2019 aankondigde dat het van plan was een drone te sturen naar Titan, de grootste maan van Saturnus, was er genoeg om verrast te worden: een quadricopter die nauwelijks groter was dan onze drone. Zondag om over onbekende landschappen te vliegen, zoals een klein vliegtuigje naar bijna 1, 5 miljard kilometer van de aarde? Ja, het project is voldoende om je ogen groter te maken. Vooral omdat het bijna acht jaar duurt voordat dit kleine vliegtuig deze maan groter dan Mercurius bereikt: de Dragonfly-missie begint in 2026 - startdatum - voor een aankomst in 2034 op het oppervlak van Titan.

Geavanceerde technologieën natuurlijk, maar al gebruikt

De taak van deze kleine machine, ook bekend als Dragonfly, zal zeker buitengewoon zijn: het is aan hem om met behulp van zijn acht rotors in de lucht van deze ster te vliegen, en dit volledig onafhankelijk. Maar in tegenstelling tot wat men zou denken, zal Dragonfly, waarvan de grootte gelijk is aan die van een compacte auto, niet in het bijzonder vertrouwen op innovatieve technologieën. Net als Curiosity, de NASA-rover die het oppervlak van Mars blijft afleggen, wordt deze aangedreven door een nucleaire stroomgenerator, en meer specifiek een radio-isotoop thermo-elektrische generator, het enige apparaat dat betrouwbaar kan voeden en duur, een ambitieuze ruimtemissie. In totaal moet Dragonfly minstens twee jaar en acht maanden, 175 km, door de kolossale atmosfeer reizen.

Het zal ook op podia landen om monsteranalyses uit te voeren. Ook hier zou het een miniatuurlaboratorium moeten hebben dat erg lijkt op de machines van vandaag, zoals de Rosalind Franklin-rover van de Europese missie ExoMars. "De eerste keer dat je [Dragonfly] ziet, heb je zoiets van 'Je maakt een grapje, het is gek', " zei Doug Adams, ruimtevaarttechnicus, bij NPR, Amerikaanse nationale radio. "Maar uiteindelijk besef je dat het een zeer uitvoerbare missie is."

Gunstige verkenningsvoorwaarden

Andere parameters zouden ook de taak van de kleine drone moeten vergemakkelijken: hoewel de atmosfeer van Titan, hoofdzakelijk samengesteld uit stikstof, dichter is dan die van de aarde, is de zwaartekracht daarentegen lager. Dit maakt het de ideale plek voor een vliegmachine. "De omstandigheden op Titan maken vliegen daar gemakkelijker dan op aarde", zegt Peter Bedini, Dragonfly Project Manager, NPR . In werkelijkheid is op een dergelijke wereld een drone een veel betere manier van exploratie dan een wielrover.

Het doel van Dragonfly zal natuurlijk sporen van het oude leven vinden om, misschien, de oorsprong van het leven te proberen te begrijpen. De landschappen die Dragonfly zal verkennen, zullen dus divers zijn: het begint met duinen die vergelijkbaar zijn met die in Namibië en eindigen op de bodem van een krater waar vloeibaar water waarschijnlijk lang geleden zonk in mei tienduizenden jaren zijn. Net als de aarde heeft Titan een atmosfeer die hoofdzakelijk uit stikstof bestaat. Maar daar regent het methaan en andere organische moleculen sneeuw.

Aanbevolen Editor'S Choice