De melkweg van Andromeda, nog steeds M31 genoemd, is een naaste buur. Het is 2, 55 miljoen lichtjaar verwijderd en ligt dicht bij de Melkweg. Daarbij schetst ze de kleine sterrenstelsels die ze ontmoet en heeft een internationaal onderzoeksteam net het spoor gevonden in zijn halo, het gebied dat de spiraalvormige sterrenstelsels omringt.

Galactisch kannibalisme

In het Universum eten de "grote" de "kleine": de grootste sterrenstelsels groeien door samen te smelten met kleine dwergstelsels die in hun nabijheid zijn. Andromeda heeft de afgelopen miljard jaar verschillende sterrenstelsels geabsorbeerd waarvan het spoor nog steeds kan worden gevonden door de bolvormige clusters te analyseren die in de halo blijven. Deze zeer dichte groepen sterren behoorden ooit tot die sterrenstelsels die nu onderdeel zijn geworden van Andromeda.

Astronomen, geleid door Geraint Lewis en Dougal Mackey van de Universiteit van Sydney, hebben de Andromeda-halo bestudeerd, die veel groter en complexer is dan die van de Melkweg en een turbulent verleden onthult. Door de grootte van de clusters en de richting waarin ze bewegen te observeren, trokken ze hun bewegingen terug en reconstrueerden zo de geschiedenis van de "maaltijden" van de Andromeda. Hun studie gepubliceerd in het tijdschrift Nature geeft het bestaan ​​aan van twee verschillende periodes van aangroei waarin Andromeda enkele tientallen sterrenstelsels overspoelde.

De geschiedenis van het Andromeda-stelsel. Credit: Universiteit van Sydney.

De eerste periode van aangroei gaat bijna tien miljard jaar terug. Destijds had het Andromeda-sterrenstelsel niet de uitstraling die het vandaag heeft, het was volledig gebouwd en de sterrenstelsels die het destijds absorbeerde, hebben zeker bijgedragen aan zijn ontwikkeling. De tweede periode is recenter, een miljard jaar of meer en heeft meer interpreteerbare sporen achtergelaten. Wat de onderzoekers verbaasde, is dat de sterren uit de twee verschillende perioden helemaal niet in dezelfde richting draaien. De eerste clusterpopulatie evolueert loodrecht op de tweede. Een bijzonderheid die specialisten op dit moment niet verklaren.

Melkweg en Andromeda worden donkerder naar elkaar toe en zullen tegen elkaar botsen

Botsingen tussen sterrenstelsels zijn niet ongewoon in het heelal. Ze waren zelfs frequent in het begin van de geschiedenis toen het universum kleiner was en de sterrenstelsels de facto dichter bij elkaar lagen. Tegenwoordig vertonen de meeste sterrenstelsels tekenen van fusies of bijna-botsingen en de Melkweg, die een spiraalvormig sterrenstelsel is zoals Andromeda, is geen uitzondering op deze regel. Het heeft in het verleden verschillende kleine satellietstelsels ingenomen en absorbeert de melkweg van Boogschutter. Het is echter moeilijker om de geschiedenis ervan vast te stellen, omdat het van binnenuit wordt waargenomen. Daarom is het werk aan Andromeda dat vergelijkbaar is met "kosmische archeologie", in de woorden van de auteurs van de studie, belangrijk: het geeft een externe lezing van de evolutie van sterrenstelsels en draagt ​​bij aan begrip van de geschiedenis van de Melkweg.

Dit verhaal eindigt over vier miljard jaar in een gigantische fusie. Het sterrenstelsel Andromeda bevindt zich inderdaad op een ramkoers met de Melkweg. En de twee sterrenstelsels worden donkerder naar elkaar toe en botsen frontaal. Uit deze ontmoeting zullen honderden miljoenen nieuwe sterren en een enorm eivormig sterrenstelsel ontstaan ​​als gevolg van de fusie. De afstanden tussen de sterren zijn zo groot in sterrenstelsels dat er geen reëel risico is op botsing tussen de sterren van de twee sterrenstelsels. De zon zou deze gebeurtenis moeten overleven die miljoenen jaren zal duren.

De melkweg van Andromeda, nog steeds M31 genoemd, is een naaste buur. Het is 2, 55 miljoen lichtjaar verwijderd en ligt dicht bij de Melkweg. Daarbij schetst ze de kleine sterrenstelsels die ze ontmoet en heeft een internationaal onderzoeksteam net het spoor gevonden in zijn halo, het gebied dat de spiraalvormige sterrenstelsels omringt.

Galactisch kannibalisme

In het Universum eten de "grote" de "kleine": de grootste sterrenstelsels groeien door samen te smelten met kleine dwergstelsels die in hun nabijheid zijn. Andromeda heeft de afgelopen miljard jaar verschillende sterrenstelsels geabsorbeerd waarvan het spoor nog steeds kan worden gevonden door de bolvormige clusters te analyseren die in de halo blijven. Deze zeer dichte groepen sterren behoorden ooit tot die sterrenstelsels die nu onderdeel zijn geworden van Andromeda.

Astronomen, geleid door Geraint Lewis en Dougal Mackey van de Universiteit van Sydney, hebben de Andromeda-halo bestudeerd, die veel groter en complexer is dan die van de Melkweg en een turbulent verleden onthult. Door de grootte van de clusters en de richting waarin ze bewegen te observeren, trokken ze hun bewegingen terug en reconstrueerden zo de geschiedenis van de "maaltijden" van de Andromeda. Hun studie gepubliceerd in het tijdschrift Nature geeft het bestaan ​​aan van twee verschillende periodes van aangroei waarin Andromeda enkele tientallen sterrenstelsels overspoelde.

Aanbevolen Editor'S Choice