Het is vijftien jaar geleden dat het Mars Express ruimtevaartuig de planeet Mars bewaakte en fotografeerde, en het vaartuig heeft grotendeels bijgedragen aan de kennis van het verleden van de Rode Planeet. Verleden dat veel gastvrijer en bevorderlijker voor het leven is gebleken dan de ster nu bijna zonder atmosfeer is.

Een planeet verdeeld in twee

De Red Planet onderscheidt zich ook door een unieke functie in het zonnestelsel: de twee hemisferen zijn radicaal verschillend van elkaar. In het noorden ligt het land een paar kilometer lager en zijn er grote gebieden bijna vlak, zonder enige verlichting. Terwijl het zuidelijk halfrond wordt verhoogd en bezaaid met duizenden meteorietinslagkraters. Deze verontrustende tegenstelling tussen de twee hersenhelften wordt door specialisten een 'Mars-dichotomie' genoemd, die dit nog niet volledig verklaart. De aanwezigheid van een uitgestrekte oceaan in het verre Marsverleden (die een groot deel van het noordelijk halfrond bezet) kan de oorzaak zijn.

Een stukje Mars. Credit: ESA / DLR / FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO

Op deze foto, gereconstrueerd uit verschillende opnamen die in juni 2019 zijn gemaakt, lijkt de noordelijke poolkap omringd door glanzende wolken, waarvan sommige tot ver in de vlakte spiraalvormig zijn. De grens tussen de hoge en lage landen is ook duidelijk zichtbaar evenals de verandering van tint tussen de twee hemisferen.

Nog een paar maanden om te genieten van Mars Express-afbeeldingen

Aanvankelijk gepland voor een periode van 23 maanden, werd de missie voor het eerst verlengd tot eind 2016 en vervolgens tot 2018 en kreeg het een nieuwe uitstel met een update van zijn software die het op zijn minst zou moeten laten werken tot medio 2020, ondanks het falen van sommige van zijn gyroscopen. Mars Express kan echter al bogen op zijn vele bijdragen aan de wetenschap van Mars. Naast duizenden foto's van het oppervlak heeft de sonde globale kaarten geproduceerd van geologische activiteit, vulkanisme of posities van honderden kraters.

De mooiste afbeeldingen van de Mars Express-sonde

De beelden van Mars Express hebben aanzienlijk bijgedragen aan het opkomende beeld van Mars als een eens bewoonbare planeet, met warmere en nattere periodes die veel gunstiger zijn voor de ontwikkeling van het leven. Deze ontdekkingen hebben de weg vrijgemaakt voor missies die gericht zijn op het vinden van tekenen van leven op de rode planeet, zoals de komende ExoMars 2020-missies van ESA of

Aanbevolen Editor'S Choice