Het Mars Express ruimtevaartuig van het European Space Agency heeft de Nirgal Vallis-regio gefotografeerd, die zich net ten zuiden van de evenaar van de Rode Planeet bevindt. Het is bekend dat dit gebied gevormd is door de wateren die meer dan 3, 5 miljard jaar geleden over Mars stroomden en vele asteroïde inslagen. Een verhaal dat leest op de clichés van de sonde.

Een vallei met een amfitheater

Nirgal Vallis ontleent zijn naam aan de Babylonische term "Nirgal", wat Mars, de God of War, betekende. Het is een uitgestrekt riviernetwerk dat zich over bijna 700 kilometer uitstrekt, waardoor het een van de langste valleienetwerken ter wereld is. Vroeger stroomde er ooit water, 3, 5 tot 4 miljard jaar geleden. De hier getoonde afbeeldingen komen overeen met het westelijke uiteinde van de vallei dat erg vertakt is, in tegenstelling tot het oosten dat eindigt met een enkele vallei en diep van ongeveer 200 meter.

Driedimensionaal beeld van Nirgal Vallis. Credit: ESA / DLR / FU Berlin

Nirgal Vallis vertegenwoordigt ook een voorbeeld van amfitheatervalleien waar het einde van de zijrivieren de afgeronde vorm heeft van de Romeinse amfitheaters. Ze zijn ook behoorlijk steil en hebben een U-vorm als ze in dwarsdoorsnede worden onderzocht. Rond de vertakkingen van het netwerk verschijnen ook verschillende impactkraters waarvan de kenmerken het mogelijk hebben gemaakt om het gebied te dateren.

16 jaar observaties

Het ruimteschip Mars Express positioneerde zich in 2003 rond de rode planeet voor een missie die minder dan twee jaar zou duren. Zoals vaak het geval is bij ruimtevaartuigen, werd de levensduur verlengd in het licht van zijn goede gedrag en de relevantie van de informatie die het naar de aarde stuurde. Het moet ten minste tot medio 2020 actief blijven, ondanks het falen van sommige van zijn gyroscopen.

De mooiste afbeeldingen van de Mars Express-sonde

De laatste 15 jaar van Mars Express-observatie hebben aanzienlijk bijgedragen aan het opkomende beeld van Mars als een eens bewoonbare planeet, met warmere, nattere tijdperken die veel gunstiger zijn voor de ontwikkeling van het leven. Deze ontdekkingen hebben de weg vrijgemaakt voor missies gericht op het vinden van tekenen van leven op de Rode Planeet, zoals toekomstige ESA ExoMars 2020-missies of

Aanbevolen Editor'S Choice