Russische kosmonaut Alexei Leonov stierf op vrijdag 11 oktober 2019 op 85-jarige leeftijd. Bekend als de "eerste voetganger van de ruimte", is hij twee keer in de ruimte geweest en zal hij een van de helden van de ruimteverovering blijven.

Een uitgang die bijna fout ging

12 minuten en 9 seconden: dit is de duur van de eerste ruimtewandeling van "Cosmonaut No. 11", Alexei Leonov. Het vond plaats op 11 maart 1965 tijdens de Voskhod 2-missie, en destijds was het een nieuw succes voor het regime voor de Verenigde Staten bij het uitvoeren van deze riskante manoeuvre. Enkele weken later, op 3 juni, zal de Amerikaan Ed White ook een uitgang in de ruimte maken.

Cover van nr. 222 van Sciences et Avenir opgedragen aan Alexei Leonov © Sciences et Avenir

" Diep zwart, overal sterren en een zon met ondraaglijke schittering ", zo beschrijft Leonov zijn eerste indruk van de ruimte, net nadat hij zichzelf had bevrijd uit de opblaasbare luchtsluis "Volga" van het ruimtevaartuig Voskhod 2. tijdens zijn korte excursie zal hij de bergen van de Kaukasus kunnen bewonderen en ook proberen (maar zonder succes) foto's te maken. De rest van de output zal veel gecompliceerder blijken te zijn. Zijn pak breidt zich veel meer uit dan verwacht, zozeer zelfs dat hij alle wendbaarheid verliest. Onmogelijk voor hem om de deur van de sluis te pakken. Zonder bevel laat hij zichzelf de druk van zijn duikpak verlagen door een klep en gaat eerst de sluiskop binnen toen werd verwacht dat hij met zijn voeten naar voren kwam om klaar te zijn om op zijn seat.

In werkelijkheid lieten de afmetingen van de luchtsluis theoretisch geen U-bocht toe, wat Leonov deed. De kosmonaut zwemt, hij verloor zes kg, maar hij is veilig en wel.

Eerste US-Sovjet samenwerking

In de cabine is de situatie niet veel helderder: het automatische afdaalsysteem werkt niet. Met zijn teamgenoot, Pavel Beliaiev, keerde hij terug naar de aarde in de handmatige modus en landde in de Oeral, 2000 km van de geplande locatie in Kazachstan. " We wachtten drie dagen in het bos voordat we werden gerepatrieerd, en de Sovjet-radio zorgde ervoor dat we na de vlucht op vakantie waren ", vertelde hij AFP in 2015 lachend.

Alexei Leonov was ook de Sovjet-zijcommandant van de Apollo-Soyuz-missie in 1975, de eerste joint tussen de twee rivalen uit de Koude Oorlog. Deze missie markeerde het begin van een technologische samenwerking die vandaag voortduurt. " Er is nooit een grens tussen astronauten geweest, en op de dag dat dit ontwerp de hoofden van politici wint, zal onze planeet anders zijn ", zei hij een paar jaar voor zijn dood.

Aanbevolen Editor'S Choice