Maandag 13 maart 1989. Terwijl de nacht valt, kijken tientallen miljoenen Amerikanen en Canadezen vol ontzag naar een buitengewoon schouwspel. Lange gordijnen van rode en groene kleur vullen plotseling de lucht. Dit sprookjesland is zichtbaar voor Cuba en Alaska waar, hoewel gewend aan de aurora borealis, de inwoners dit nog nooit eerder hadden gezien. Om 2:44 uur noteerden ingenieurs incidenten op het algemene elektriciteitsnetwerk van Quebec. Twee minuten later, totale black-out: zes miljoen mensen zijn verstoken van elektriciteit. En in de vroege ochtend neemt de paniek toe: kolossale files, gestopt metro's, vliegtuigen op de grond genageld.

"Elke seconde werpt onze ster ongeveer een miljoen ton materie in de ruimte uit"

In de ruimte zijn sommige satellieten uit de hand en op de grond, na een nacht bij - 6 °, worden huizen en kantoren, bevroren, in het donker gedompeld. De nachtmerrie duurt 9 uur en kost tientallen miljoenen dollars. De persoon die verantwoordelijk is voor dit rampscenario? ... The Sun! "Elke seconde werpt onze ster ongeveer een miljoen ton materie in de ruimte uit, meer dan 400 kilometer per seconde: dit zijn de zonnewinden, " legt Thierry Dudok de Wit, professor aan de Universiteit van Orleans, uit. zijn permanent, en ze hebben op aarde slechts relatief goedaardige effecten. "

Maar er is een veel gewelddadiger fenomeen dat wetenschappers pas recent hebben ontdekt via de Soho-satelliet, die rond de zon draait sinds 1995: coronale massa-ejecties! Sterk geladen elektrische deeltjes verhit tot meer dan 3 miljoen graden, ontsnappen uit de zonnecorona en veroorzaken, wanneer ze onze planeet treffen, magnetische stormen.

"Elke uitstoot van coronale massa gaat gepaard met een uitbarsting, zegt de onderzoeker. Wanneer ze naar de aarde zijn gericht, kunnen deze schijven van zeer hoge energiedeeltjes een astronautuitgang in de ruimte doden!" Gelukkig heeft onze planeet een magnetisch schild dat ons beschermt tegen aanvallen van de zon. Zonder hem zou het leven niet bestaan.
Toch blijft de storm van 1989, net als de herinnering aan de storm van 1859, de grootste ooit, wetenschappers achtervolgen. "In het tijdperk van all-computing kan een magnetische storm van deze omvang catastrofaal zijn", zegt Thierry Dudok de Wit. De televisie, onze computers, onze telefoons en internet zouden worden aangetast. Ons elektrische netwerk is meer naast interconnectie zou een verstoring een verwoestend domino-effect hebben, waardoor sommige delen van de wereld wekenlang van elektriciteit worden beroofd, en een storing in het GPS-systeem zou dramatische gevolgen hebben voor de navigatie van satellieten, vliegtuigen en schepen. . "

Om de woede van de zon het hoofd te bieden, wordt een nieuwe discipline geboren

Hoe dergelijke fenomenen te voorspellen? Vooral door zonnevlekken te bestuderen. Dezelfde astronoom Richard Carrington had waargenomen op het oppervlak van de zon
17 uur vóór de "storm" van 1859, verantwoordelijk voor de verstoring van Amerikaanse telegrafen. Het magnetische veld is intenser in hun nabijheid en de opgeslagen energie is veel belangrijker en vormt een gigantische bubbel van magma. Na een paar dagen, niet in staat om al deze energie te bevatten, explodeert het als een abces en laat het zijn materie in de richting van de ruimte vrij, met een verbazingwekkende snelheid.

Om de woede van de zon het hoofd te bieden, wordt een nieuwe discipline geboren: de meteorologie van de ruimte, vandaag in volle ontwikkeling. In Europa wisselen wetenschappers 24 uur per dag, zeven dagen per week af in het Esa Space Weather Centre in Brussel om de stemming van onze ster te begrijpen en te anticiperen op de effecten ervan. Wanneer een grote uitbarsting optreedt, geven satellieten die continu de zon waarnemen onmiddellijk een waarschuwing. Op de grond reconstrueren supercomputers vervolgens een 3D-film van de zonnestorm.

"We kunnen zijn traject volgen, zijn vooruitgang", zegt Thierry Dudok de Wit, " wanneer de verstoring onze bewakingssatellieten bereikt, gelegen tussen de zon en de aarde, hebben we nog een uur om te handelen en delen van het elektriciteitsnet te lossen om vermijd de storing! " Deze grote uitstoten van coronale massa zijn niet zo zeldzaam: het gebeurt meerdere per zonnecyclus van elf jaar. Gelukkig voor ons begrazen de meeste mensen de aarde zonder haar te bereiken.

Van Alexandre Moix

Dit artikel komt uit de speciale uitgave van Sciences et Avenir "De hemel van de zomer in 50 vragen", gepubliceerd in juli / augustus 2016.

Maandag 13 maart 1989. Terwijl de nacht valt, kijken tientallen miljoenen Amerikanen en Canadezen vol ontzag naar een buitengewoon schouwspel. Lange gordijnen van rode en groene kleur vullen plotseling de lucht. Dit sprookjesland is zichtbaar voor Cuba en Alaska waar, hoewel gewend aan de aurora borealis, de inwoners dit nog nooit eerder hadden gezien. Om 2:44 uur noteerden ingenieurs incidenten op het algemene elektriciteitsnetwerk van Quebec. Twee minuten later, totale black-out: zes miljoen mensen zijn verstoken van elektriciteit. En in de vroege ochtend neemt de paniek toe: kolossale files, gestopt metro's, vliegtuigen op de grond genageld.

"Elke seconde werpt onze ster ongeveer een miljoen ton materie in de ruimte uit"

In de ruimte zijn sommige satellieten uit de hand en op de grond, na een nacht bij - 6 °, worden huizen en kantoren, bevroren, in het donker gedompeld. De nachtmerrie duurt 9 uur en kost tientallen miljoenen dollars. De persoon die verantwoordelijk is voor dit rampscenario? ... The Sun! "Elke seconde werpt onze ster ongeveer een miljoen ton materie in de ruimte uit, meer dan 400 kilometer per seconde: dit zijn de zonnewinden, " legt Thierry Dudok de Wit, professor aan de Universiteit van Orleans, uit. zijn permanent, en ze hebben op aarde slechts relatief goedaardige effecten. "

Aanbevolen Editor'S Choice