Deze keer is het goed: hoewel de prognose voor de Nobelprijs voor de natuurkunde Michel Mayor en Didier Queloz jaar na jaar als winnaars gaf, heeft het Nobelcomité ze eindelijk bevestigd op 8 oktober 2019. Met hen, James Peebles, "wiens naam ook in omloop was voor de Nobelprijs sinds hij de Craford-prijs kreeg in 2005, " zei David Elbaz, directeur van het Laboratorium Cosmology and Evolution of Galaxies aan het Institute of Research on the Fundamental Laws of Universum (IRFU) op de CEA. De drie astrofysici worden geëerd voor dit jaar 2019: James Peebles, een in Canada geboren Amerikaan, emeritus hoogleraar Cosmic Physics aan Princeton University (Verenigde Staten), wint de helft van de prijs. De andere helft wordt gedeeld door de twee Zwitserse astrofysici, Michel Mayor, professor aan de Universiteit van Genève, en Didier Queloz, beide astronoom aan de Universiteit van Genève en in het Cavendish Laboratory in Cambridge (Verenigd Koninkrijk). De jury wilde hun bijdragen erkennen in " het begrip van de evolutie van de kosmos en de plaats van de aarde in het heelal ".

Aan de oorsprong van het kosmologisch model

In de kosmologie heeft het werk van Peebles bijgedragen aan verschillende belangrijke inzichten: ten eerste voorspelde hij het bestaan ​​van de kosmische microgolfachtergrond, hoewel de in Rusland geboren Amerikaanse fysicus George Gamov het had gesuggereerd. Peebles legde als eerste het belang van deze straling uit. Dit eerste licht van het heelal - ook wel fossiele straling genoemd - baadt de hele ruimte bij een temperatuur die vandaag 2, 7 Kelvin (-270, 4 ° C) is. De detectie van deze straling en de ontdekking van de minuscule temperatuurcontrasten door de Cobe-satelliet in 1992 (variaties in de orde van een miljoenste graad) vormden de basis van waarnemingskosmologie. De verdeling, waarde en afmetingen van deze temperatuurcontrasten zijn onderzocht door verschillende kosmologische satellieten, zoals Planck van de European Space Agency.

James Peebles © JESSICA GOW / SCANPIX ZWEDEN / AFP

" Peebles was de eerste die de plaats van donkere materie begreep bij de vorming van de grote structuren van het heelal", legt David Elbaz uit. Het is dit essentiële onderdeel van het heelal (het is goed voor 27% van zijn inhoud, met 5% gewone materie en 68% donkere energie). De donkere materie schijnt niet, het is onzichtbaar maar grijpt in door zijn massa. Zijn aanwezigheid is essentieel voor het begrijpen van het universum, maar het is tot op de dag van vandaag niet op te sporen. Volgens de hypothetische aard van deze donkere materie zou de evolutie van het universum echter anders zijn: " Het huidige model dat ons begrip van de vorming van grote structuren het beste samenvat, is gebaseerd op de hypothese van de koude donkere materie, ontwikkeld door James Peebles, zegt David Elbaz, is degene die de kosmologie met grote sprongen vooruit is gegaan, als geen ander . " In feite is het op deze hypothese dat het hiërarchische model is gebaseerd, dat stelt dat de kleine structuren van het heelal vóór de grote worden gevormd, zoals de waarnemingen lijken aan te geven.

De plaats van de aarde

De twee Zwitserse astrofysici waren de oorzaak van een revolutie op het gebied van planetaire systemen. Tot 1995 had niemand een planeet rond een andere ster dan de zon gezien. Michel Mayor en Didier Queloz van het Observatorium van Haute-Provence zijn er echter in geslaagd - dankzij de kleine onregelmatigheid in de beweging van een ster vanwege de aanwezigheid van zijn planeet - een exoplaneet vergelijkbaar met Jupiter rond 51 Pegasi. Een primeur die de weg heeft geopend naar een hele discipline: tot op heden zijn 4.118 exoplaneten ontdekt, die een adembenemende variëteit presenteren. Voor hun werk hadden astrofysici slechts één voorbeeld, ons zonnestelsel. Sindsdien heeft de veelheid van gevallen het mogelijk gemaakt om vergelijkende planetologie te maken en de vorming van de aarde binnen het zonnestelsel te heroverwegen. Hun werken gaven veel hoop op de zoektocht naar buitenaards leven, door de bewoonbaarheid van de planeten te bestuderen. Voorlopig lijkt de aarde onder de vele duizenden hemellichamen van uitzonderlijke omstandigheden te hebben genoten. Het is in deze zin dat het Nobelcomité het belang van de plaats van de aarde heeft benadrukt.

Aanbevolen Editor'S Choice