De satelliet CAPSTONE (Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment) kon al in december 2020 rond de maan worden verscheept. Hij wordt geplaatst in een elliptische en zeer stabiele baan die de halo-baan wordt genoemd. Het zal het eerste voertuig zijn dat een dergelijk traject volgt en het zal de komst voorbereiden van het toekomstige Lunar International Station, het Lunar Orbital Platform-Gateway, vandaag eenvoudigweg "Gateway" genoemd.

Niet groter dan een magnetron

De "Gateway" zal vanaf 2022 rond onze satelliet worden geassembleerd en zal als anker dienen voor toekomstige maan- en Marsmissies. Astronauten kunnen daar blijven, wetenschappelijke experimenten uitvoeren of zichzelf eenvoudig aanvullen tijdens lange missies. In plaats van de maan in een lage maanbaan te cirkelen, zoals de Apollo-missieschepen deden, zal het maanruimtestation een zeer excentrieke ellips volgen: het is het dichtst op 3000 kilometer van het oppervlak van de maan. En op het verste punt, op bijna 70.000 kilometer!

De CAPSTONE zal deze baan in gebruik nemen en zal waardevolle begeleiding bieden aan ingenieurs die verantwoordelijk zijn voor het programmeren van het traject van de Gateway. Gebouwd op het model van modulaire nanosatellieten, zal het bestaan ​​uit twaalf eenheden en zal niet groter zijn dan een magnetron.

Communicatie tussen satellieten

Naast baanstudies zal de CAPSTONE ook worden gebruikt om de gebouwen van een autonoom navigatiesysteem voor satellieten te testen. Het doel is dat apparaten die ver van de aarde evolueren, bijvoorbeeld rond Mars, erin slagen hun verplaatsingen te kalibreren zonder tussenkomst van terrestrische controllers, wiens orders te veel tijd kosten om hun bestemming te bereiken om efficiënt te zijn. De CubeSat zal hiervoor een communicatie- en telemetriesysteem leveren dat zal worden gekoppeld aan een sonde die al enkele jaren rond de maan draait, de Lunar Reconnaissance Orbiter (of LRO). De CAPSTONE berekent de afstand tussen de twee apparaten en de snelheid van hun relatieve bewegingen in realtime.

De voorwaarden voor het lanceren van de satelliet zijn nog niet gedefinieerd. Het kan de secundaire lading van een grote raket zijn of de belangrijkste van een kleine lanceerinrichting. Eenmaal in de ruimte, duurt het drie maanden om zijn laatste baan te bereiken dat hij minstens zes maanden moet reizen.

Aanbevolen Editor'S Choice