Enceladus, een van de natuurlijke satellieten van Saturnus, fascineert astronomen en astrobiologen al vele jaren. Deze grote bal met een diameter van 500 km heeft een actieve geologie die ons doet denken aan het bestaan ​​van een enorme subglaciale oceaan die de hele wereld baadt. Bij aankomst in het Saturnische systeem in 2004, zagen NASA's Cassini-ruimtevaartuigen geisers van waterdamp, gas en ijs ontsnappen uit de Zuidpool en bevestigden de aanwezigheid van een enorme hoeveelheid water. underground. In deze omgeving die organische moleculen bevat, kan het leven zich hebben ontwikkeld en een van de volgende NASA-missies zal proberen meer te weten te komen over het onderwerp.

Stof wordt de ruimte in geblazen

Hoewel het Cassini-ruimtevaartuig zich op de ringplaneet heeft gericht, heeft het ook de belangrijkste Titan- en Enceladus-satellieten uitgebreid bestudeerd. De krachtige geisers die zijn zuidpool vullen blazen in de ruimte van waterdamp, ijskorrels, zouten en andere deeltjes waarvan de stroom is geregistreerd door de Cassini-instrumenten. De sonde zag ook de ijskorrels die ontsnapten aan de zwaartekracht van Enceladus in de Saturn E-ring, beschouwd als de grootste en buitenste ring tot de ontdekking van de Phoebe-ring., in 2009. Een eerste analyse van de damp en de ijskorrels die Encelade uitstoot, had de aanwezigheid van grote organische moleculen bestaande uit koolstofatomen, waterstof en stikstof vastgesteld.

Hoewel de Cassini-missie in september 2017 eindigde, worden de gegevens die door de sonde naar de aarde zijn teruggestuurd nog steeds geanalyseerd. Een team van de Vrije Universiteit van Berlijn heeft het team van de Cosmic Dust Analyzer (CDA), een instrument uitgerust met een massaspectrometer, opnieuw geanalyseerd. Ze waren in staat om de samenstelling van sommige ijskorrels in de ring E te bepalen en hun oorsprong te achterhalen.

Het pad van organische stof op Encelade. Credit: NASA / JPL-Caltech

Onderzoekers die hun bevindingen publiceren in de maandelijkse mededelingen van de Royal Astronomical Society hebben moleculen ontdekt die waterstof- en zuurstofatomen bevatten en aromatische kernen in een kleine fractie van de ijskorrels. In tegenstelling tot eerder onderzoek, gaat het hier niet om grote moleculaire blokken die "zweven" in de ondergrondse oceaan van Enceladus. Dit zijn kleinere organische bakstenen die eerst in de oceaan werden verdund en vervolgens op het wateroppervlak verdampten voordat ze condenseerden en zich samenvoegen met de ijskorrels.

Is het leven mogelijk op Encelade?

Als men rekening houdt met, in en rond Encelade, zijn methaan, kooldioxide, ammoniak, zuurstof en moleculaire waterstof evenals verschillende aromatische verbindingen en natriumzouten geïdentificeerd. Deze elementen liggen aan de basis van de synthese van aminozuren op aarde die het mogelijk maken om de eiwitten te vormen, dat wil zeggen de basis van alle processen die verband houden met het leven. Voeg hieraan de aanwezigheid van water toe, vertegenwoordigd door de sub-glaciale oceaan, en energie uit hydrothermische openingen die de oceaanbodem bevolken en Enceladus wordt een gebied dat zeer bevorderlijk is voor de ontwikkeling van het leven. In elk geval beschermt het de beste bewoonbaarheidsvoorwaarden van het zonnestelsel met Europa (een satelliet van Jupiter), dat een profiel heeft dat bijna vergelijkbaar is.

Encelade

De stroom van deeltjes en stof ontsnapt uit Enceladus. Credit: NASA

Ontdekkingsreiziger Enceladus zou zelfs kunnen helpen begrijpen hoe het leven op aarde leek. Twee hypothesen overheersen met betrekking tot onze planeet: de eerste, genaamd panspermie, stelt voor dat de voorlopers van de biologische moleculen op aarde werden afgeleverd dankzij meteorieten en kometen. De tweede schat dat aminozuren zich kunnen hebben gevormd in de vroege atmosfeer van de aarde of in de diepten van de oceaan nabij hydrothermische openingen. Verschillende argumenten voeden deze tweede optie die bekend staat als biogenese.

Enceladus, een van de natuurlijke satellieten van Saturnus, fascineert astronomen en astrobiologen al vele jaren. Deze grote bal met een diameter van 500 km heeft een actieve geologie die ons doet denken aan het bestaan ​​van een enorme subglaciale oceaan die de hele wereld baadt. Bij aankomst in het Saturnische systeem in 2004, zagen NASA's Cassini-ruimtevaartuigen geisers van waterdamp, gas en ijs ontsnappen uit de Zuidpool en bevestigden de aanwezigheid van een enorme hoeveelheid water. underground. In deze omgeving die organische moleculen bevat, kan het leven zich hebben ontwikkeld en een van de volgende NASA-missies zal proberen meer te weten te komen over het onderwerp.

Stof wordt de ruimte in geblazen

Hoewel het Cassini-ruimtevaartuig zich op de ringplaneet heeft gericht, heeft het ook de belangrijkste Titan- en Enceladus-satellieten uitgebreid bestudeerd. De krachtige geisers die zijn zuidpool vullen blazen in de ruimte van waterdamp, ijskorrels, zouten en andere deeltjes waarvan de stroom is geregistreerd door de Cassini-instrumenten. De sonde zag ook de ijskorrels die ontsnapten aan de zwaartekracht van Enceladus in de Saturn E-ring, beschouwd als de grootste en buitenste ring tot de ontdekking van de Phoebe-ring., in 2009. Een eerste analyse van de damp en korrels van ijs uitgestoten door Encelade had het mogelijk gemaakt om de aanwezigheid van grote organische moleculen te identificeren

Aanbevolen Editor'S Choice